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¿Podrían las bacterias ser la clave para solucionar los dolores de cabeza por el reciclaje de plástico?

27 de julio de 2021
¿Podrían las bacterias ser la clave para solucionar los dolores de cabeza por el reciclaje de plástico?

¿Podrían las bacterias ser la clave para solucionar los dolores de cabeza por el reciclaje de plástico?

Piense en los plásticos de su hogar. Es probable que tenga varios tipos diferentes de los siete plásticos más comunes en sus alacenas y armarios. Desde botellas de jugo de plástico hasta recipientes de detergente, su hogar tiene mucho plástico en alguna etapa de uso. Una vez que está vacío, ¿qué sucede? Es igualmente probable que su transportista de residuos y reciclaje no acepte muchos de estos plásticos cuando las botellas o paquetes están vacíos. Tener un símbolo de reciclaje en los artículos no garantiza que pueda reciclarlos. Muchos distritos se ciñen a los números 1 y 2 y evitan los demás.

La EPA informa que en 2017 se fabricaron poco más de 80 millones de toneladas de envases y envases de alimentos. Parece mucho plástico reciclado, pero la realidad es que esa tasa de reciclaje es solo alrededor de la mitad de lo que termina en la basura. Aproximadamente 32 millones de toneladas terminan en vertederos y alrededor de 8 millones de toneladas se utilizan para generar energía.

Después de que China impuso restricciones a los materiales reciclables, las ciudades y pueblos se vieron obligados a dejar de aceptar ciertos tipos de materiales reciclados o detener los servicios de reciclaje en la acera en un esfuerzo por recortar presupuestos. Un estudio encontró que para 2020, solo la mitad de la nación tiene acceso a un programa de reciclaje en la acera. Si no hay un programa de reciclaje en la acera, es más probable que las personas arrojen artículos a la basura.

Para abordar esto, se están estableciendo instalaciones de reciclaje nuevas o mejoradas, pero la planificación y la construcción llevan tiempo. La instalación de reciclaje de rPET más grande del mundo en Pensilvania se está expandiendo para eventualmente poder procesar 2.500 millones de botellas adicionales cada año. Novolex de Carolina del Sur está mejorando su capacidad para procesar 500,000 libras adicionales en bolsas de plástico y películas plásticas cada año. Revolution, con sede en Arkansas, también se está expandiendo con el objetivo de poder procesar otros 40 millones de libras cada año. Es un comienzo, pero ¿es suficiente?

La cantidad de tiempo que tardan los plásticos en descomponerse es un problema. Una bolsa de plástico puede tardar 20 años. Las pajitas de plástico y los anillos de plástico de seis paquetes de refrescos o cerveza tardan entre 200 y 400 años. Las botellas de agua de plástico, las cápsulas de café, los vasos de plástico y los pañales desechables tardan más de 450 a 500 años. Los artículos de plástico que deseche seguirán existiendo mucho después de que usted, sus hijos, sus nietos, etc. hayan fallecido.

Como resultado, los científicos intentan constantemente encontrar nuevas formas de reciclar y reutilizar los plásticos. Uno de los avances más recientes ha sido la bacteria que descompone los artículos de plástico más rápido de lo normal.

¿Cómo descomponen las bacterias el plástico?
Los científicos encontraron bacterias que pueden descomponer los compuestos del poliuretano que dañan el medio ambiente y ralentizan las tasas de descomposición. Pseudomonas putida prospera con poliuretano diol y convierte el compuesto en energía. Se aplica poliuretano diol a los plásticos para evitar que el artículo se rompa. Como resultado, los elementos tratados con él tardarán siglos en descomponerse incluso si están expuestos a los elementos. Las bacterias devoran este recubrimiento para ayudar a que los plásticos se degraden a un ritmo más rápido.

Esas son buenas noticias, pero también hay una desventaja. La bacteria puede digerir poliuretano diol, pero solo en pequeñas cantidades. No puede digerir porciones más grandes, por lo que su beneficio puede ser mínimo. Todavía es un paso adelante. También ha llevado a otros avances y descubrimientos.

Hay un descubrimiento más reciente que es mucho más prometedor. En 2016, los científicos japoneses encontraron una enzima que descompone los plásticos más rápido que nunca. La superenzima descompone los plásticos hasta seis veces más rápido a temperatura ambiente. Se espera que dentro de dos años, esta enzima se pueda utilizar en vertederos y otros entornos para descomponer los plásticos.

Más recientemente, científicos franceses encontraron una enzima en el compostaje de hojas que puede descomponer casi la totalidad de una botella de plástico en 10 horas. La única desventaja de esta enzima es que las temperaturas deben ser superiores a 158 grados F.

Se están realizando pruebas para ver si las combinaciones de estas enzimas y bacterias pueden descomponer los plásticos aún más rápido. Con suerte, en pocos años, las bacterias y las enzimas resolverán el problema de que los plásticos estén en los vertederos durante siglos.

¿Por qué la gente no recicla?
¿Por qué no todos los plásticos llegan a los centros de reciclaje? Algo de esto es que la gente simplemente no tiene el hábito. Otro problema es que los diferentes distritos toman diferentes artículos. Por ejemplo, los residentes del condado de Chittenden en Vermont pueden reciclar la mayoría de los envases de plástico para alimentos y botellas de limpieza, pero deben asegurarse de no colocar plásticos duraderos, espuma de poliestireno o plásticos negros en sus contenedores de reciclaje.

Cruce la frontera hacia el condado de Franklin y no se aceptan plásticos duraderos, plásticos biodegradables ni espuma de poliestireno. Todo lo demás es tan largo como al menos dos pulgadas o más. A diferencia del condado de Chittenden, el condado de Franklin no excluye el plástico negro. Como resultado, las pautas pueden volverse confusas cuando las personas viven en un condado pero a menudo tienen transportistas de basura y reciclaje de otro condado.

La pandemia también ha cambiado las cosas. Las instalaciones de reciclaje en muchas áreas tuvieron que cerrar durante semanas y meses. Por la seguridad de sus empleados, algunos tuvieron que cerrar mientras se esterilizaban las instalaciones y se ordenaba el equipo de protección. Con las instalaciones de reciclaje cerradas temporalmente, algunas personas optaron por tirarlas en lugar de almacenarlas hasta que los centros volvieran a abrir. Un estudio de Reuters encontró que las empresas de reciclaje en Estados Unidos habían perdido el 60% de su negocio. El país ha llegado a un punto en el que es más barato fabricar plástico nuevo que reciclar y reutilizar.

Cuando las personas reciclan de manera inadecuada, se requiere más trabajo en las instalaciones de reciclaje y desechos. Los miembros del personal deben detener una fila para retirar los artículos que no se pueden reciclar y ponerlos en camiones que van a los vertederos. Eso aumenta los costos, ya que ahora hay camiones adicionales que conducen millas hasta una instalación diferente.

También es un problema cuando las personas tiran artículos que podrían reciclarse. Los plásticos deben lavarse o enjuagarse antes de ser reciclables. Los recipientes con alimentos grasos y salsas como la mantequilla de maní son más difíciles de lavar. La gente puede darse por vencida y tirarla o reciclarla sin limpiarla, lo que plantea problemas a los empleados del distrito de residuos sólidos.

¿Qué puedes hacer para ayudar?
Tome medidas para ayudar a mantener los plásticos fuera del vertedero. Una de las mejores formas es centrar sus compras en los plásticos que se reciclan con mayor facilidad. Apunte al n. ° 1 y n. ° 2 al comprar productos como leche, jugo, limpiadores y salsas. Los plásticos mixtos son los más difíciles de reciclar, así que evite comprar el número 7.

Reutilice los contenedores tanto como pueda. Lave y seque los recipientes de plástico para especias. Compre hierbas y especias a granel y llene los recipientes de especias que haya lavado. Haga aderezos para ensaladas caseros en las botellas de aderezo para ensaladas que ha lavado. Compre recambios de jabón y reutilice los dispensadores de jabón para platos y jabón de manos.

El reciclaje y la reutilización evitan que los plásticos ingresen al vertedero, donde pasarán siglos descomponiéndose. El último paso en sostenibilidad es comprobar que los plásticos duraderos que compra proceden de materiales reciclados. No puede reciclar una canasta de ropa sucia, así que compre una que ya esté hecha de plásticos reciclados. Esos sencillos pasos pueden ayudar a proteger nuestra tierra y vías fluviales. Descubra dónde reciclar todos sus artículos de plástico visitando Recycle Nation.